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Litio: Por cuota SQM, participación de chile caería en 2022

MINING PRESS/Pulso/DF

La minera no metálica optó por elevar su producción de litio, ante el buen precio del recurso. Con esto, su cuota de extracción en Salar de Atacama se agotará en 2022.

No muy auspiciosa se ve la participación de Chile en el mercado del litio a futuro.

Según una presentación de SQM, en cinco años más se estima que la participación de Chile pase del 36% actual, al 11% como consecuencia del agotamiento de la cuota de extracción del litio entregada por la Comisión Chilena de Energía Nuclear (Cchen) a la minera no metálica.

SQM tiene un contrato de arrendamiento en el Salar de Atacama hasta el 2030, pero una cuota de extracción que bordea el millón de toneladas de litio metálico equivalente otorgada por la Cchen. Producto del buen momento que vive el mercado del litio, SQM optó desarrollar proyectos para elevar su producción, lo que llevaría al agotamiento de la cuota hacia 2022.

Con esto, ya se anticipa que la producción de Chile sólo esté en manos de Rockwood, y posiblemente Codelco, totalizando 143 mil tonelada de litio equivalente.

En el caso de SQM, el golpe también sería sustantivo, pero menos a lo esperado hace dos años, como consecuencia de sus inversiones en el extranjero. En el caso de no renovar su cuota, su capacidad de producción a 2022 caería desde las 153 miles de toneladas a 90 mil, de las cuales 50 mil provendrían de su proyecto Cauchari en Argentina y 40 mil del proyecto Mt. Holland en Australia. 

La solicitud de renovar la cuota de extracción de litio se daría ya conocido el resultado del arbitraje que llevan adelante SQM y Corfo por las pertenencias del Salar de Atacama.

Los otros escenarios. En el caso que se renovara la cuota a los niveles actuales, la participación de Chile en el mercado del litio global se ubicaría en 21%. La caída de la participación en esta industria no es una novedad. El país ha ido perdiendo peso en el mercado durante las últimas tres décadas (ver infografía).

Sin embargo, en los próximos 10 años dicha situación se profundizaría como consecuencia de los múltiples proyectos que están en desarrollo por la llamada fiebre del litio. Esto, debido a que se estima que la demanda se cuatriplicará en los próximos 10 años impulsada por el mercado del almacenamiento energético. Se estima que se están desarrollando unos 38 proyecto alrededor del globo, principalmente en Australia, informó Pulso.

Los planes de SQM

Un importante alza tendrían las utilidades de la minera no metálica SQM durante los próximos años, las que según las proyecciones hechas por Norte Grande, empresa perteneciente a las cascadas, llegarán a US$ 454 millones, cifra que es un 29% mayor a la ganancia de US$ 352 millones que se espera tenga la empresa durante este ejercicio.

Estas proyecciones resaltan la importancia que tendrá para la empresa ligada a Julio Ponce Lerou renovar sus cuotas de explotación en el Salar de Atacama, ya que se proyecta que irá perdiendo progresivamente participación de mercado hasta un año antes del agotamiento de la cuota autorizada por la Corfo.

Así, si para 2017 la participación de mercado de SQM en el negocio del litio se estima en torno al 25%, para 2022 se espera que baje hasta un 17%, todo esto medio de la disputa que mantiene la firma con la agencia estatal liderada por Eduardo Bitran.

El otro segmento que mantiene importancia dentro de la compañía es el de nutrición vegetal de especialidad, que proyecta un crecimiento de ingresos de un 16%, pasando de ventas por US$ 667 millones en el ejercicio actual, a US$ 773 millones en 2022.

Las cifras son parte de un estudio realizado por el economista Juan Fermín Cáceres por encargo de Norte Grade, en el marco de la operación para traspasar a Pampa Calichera la deuda que esta sociedad mantiene con el banco Itaú Corpbanca, según Diario Financiero.

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