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El litio de Europa, aún sin explotar

MINING PRESS

Normalmente asociamos Cornualles en Inglaterra con bollos y tés de crema ... o, si realmente somos nerds de metal, asociamos el país al sureste, a veces soleado, de las Islas Británicas con la minería (particularmente con la minería de estaño).

El área dominada por la morfología ígnea se ha explotado desde la época romana para el estaño, el cobre y otros metales.

Pero un metal, como es lógico, que nunca ha aparecido es el litio. Digo "no sorprendentemente" porque hasta el final del siglo pasado, apenas apareció como un metal de valor.

Las baterías de hidruro metálico de níquel dominaban el mundo de los pequeños electrodomésticos y el ácido de plomo aún servía al resto. Este siglo ha visto un crecimiento exponencial en el uso de baterías de iones de litio, desde iPhones hasta coches eléctricos y graneros de almacenamiento masivo.

Según Oil Price, el crecimiento ha sido tal que crecen los temores de una escasez de mercado en la próxima década, alimentada en gran parte por el apoyo estatal a los vehículos eléctricos (VE) en Asia.

De hecho, la situación se ha vuelto tan urgente que los fabricantes de baterías chinas y japonesas compran o compran en silencio depósitos de litio en todo el mundo para garantizar que tengan suministros seguros. Actualmente, Europa consume alrededor del 25 por ciento del litio mundial, pero depende de las importaciones de Australia, Chile, Argentina y China.

Europa ha sido bastante lenta: los fabricantes de automóviles europeos tienen ambiciosos planes para implementar un modelo EV para cada una de sus gamas a finales de esta década, pero tienen poca o ninguna seguridad de suministro en la cadena de suministro de materias primas. Dos empresas que cotizan en AIM están buscando cambiar eso y crear los primeros suministros continentales de Europa.

En Cornualles, Cornish Lithium se asoció con la Catapulta de aplicaciones satelitales respaldada por el estado para usar imágenes satelitales para detectar las firmas dejadas por los depósitos de litio en las profundidades de la tierra. El litio está presente en salmueras subterráneas profundas, hasta 1 kilómetro bajo tierra, según un artículo de Telegraph 

 Cornwall Cornish Lithium espera que la encuesta identifique los depósitos económicos, e Innovate UK acuerda, invirtiendo más de $ 1 millón en un piloto.

 Al otro lado del Golfo de Vizcaya, en la zona más cálida, pero no menos atrás de la región norte de Portugal, se está creando otra oportunidad. Savannah Resources, que cuenta con AIM, ha anunciado una mejora del 52 por ciento de sus recursos comprobados en el proyecto de litio Mina do Barroso en el norte de Portugal, explica The Telegraph .

 La mina propuesta comprendería un recurso de 14 millones de toneladas en más de 1 por ciento de litio, lo que lo ubicaría en la categoría de "alto grado", con una expectativa de vida útil de 30 años. 1 por ciento no suena como un depósito rico -algunas reservas de oro están más concentradas-, pero las salmueras en Sudamérica suelen transportar entre 200 y 1.400 miligramos por litro (mg / l) de Li, cuando se bombean a la superficie y se concentran por evaporación en una sucesión de estanques artificiales. Puede tomar entre unos meses y un año, dependiendo del clima, alcanzar un concentrado de 1 por ciento a 2 por ciento de LiTIO para que la solución pueda procesarse en una planta química para producir carbonato de litio y metal de litio.

La tecnología para refinar estos depósitos de "espodumeno" de roca dura está bien establecida, por lo que teniendo en cuenta el tamaño del recurso y su ubicación en el corazón de la UE, el financiamiento no debería ser un obstáculo importante.

Combinados, los dos proyectos podrían ver a la UE volverse más autosuficiente para los suministros de litio. Además, estaría menos expuesto a proveedores extranjeros y cadenas de suministro extendidas por lo que se está convirtiendo en una materia prima cada vez más importante.

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