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MINERÍA Y NEGOCIOS

Fortescue suma hierro y se lanza a autos autónomos

MINING PRESS

El Grupo Fortescue Metals, del magnate Andrew Forrest, quiere diversificarse hacia el sector del transporte autónomo y está considerando un futuro sin conductor en las vías públicas, basándose en los éxitos de la minera con la tecnología en sus operaciones de extracción de mineral de hierro.

Fortescue está estableciendo un centro autónomo de investigación y desarrollo de transporte en Karratha, en la región rica en recursos naturales de Pilbara, en Australia Occidental, con el objetivo de acelerar el despliegue de vehículos sin conductor en entornos urbanos .

El anuncio se produjo cuando el gigante minero Rio Tinto tuvo que posponer el lanzamiento oficial de su sistema de trenes sin conductor el viernes debido a la amenaza del ciclón Veronica.

La directora ejecutiva, Elizabeth Gaines (foto), dijo que Fortescue tenía más experiencia con vehículos y tecnología autónomos que cualquier otra compañía en Australia.

Gaines dijo que Fortescue vio oportunidades comerciales cuando Australia y el resto del mundo se mudaron a un futuro en el que los autos sin conductor y los vehículos más grandes serían comunes.

Analizando el negocio

"Exploraremos todas las facetas del futuro de la movilidad, incluido el software, el hardware y varias formas de soluciones de movilidad, para ver dónde se encuentran las oportunidades", dijo.

Fortescue se jacta de que ha operado camiones sin conductor desde 2012 y que ha recorrido unos 26 millones de kilómetros utilizando la tecnología de forma segura.

Está en camino de convertirse en la primera empresa minera en operar una flota de camiones de acarreo totalmente autónoma para abril del próximo año.

Karratha, un centro de la industria de recursos en la costa de Pilbara, fue elegida como el sitio para el Fortescue Future of Mobility Center debido a sus similitudes con Tucson, Arizona, el centro de desarrollo de vehículos sin conductor en los Estados Unidos.

Karratha se considera similar a Tucson en términos de clima, densidades de vivienda y distribución de calles.

Arizona ha permitido que las empresas prueben vehículos automotores en sus vías públicas desde 2015, pero no sin controversia. En marzo pasado, un vehículo que estaba siendo probado por Uber golpeó y mató a una mujer que cruzaba una calle en Tempe.

La ciudad de Karratha dijo que estaba trabajando en asociación con Fortescue y entidades de investigación, incluida la Universidad de Tecnología de Sydney, en el centro de automatización.

El alcalde de Karratha, Peter Long, dijo que la ciudad había invertido millones de dólares en infraestructura y estaba entrando en una era de desarrollo económico y diversificación.

"Estoy encantado de que de todas las ubicaciones potenciales en Australia, Fortescue haya seleccionado a Karratha como su base para desarrollar esta nueva tecnología emocionante e innovadora", dijo.

Fortescue está probando 4WD autónomos en Christmas Creek para ver cómo se desempeñan en un sitio de minería y utilizarán los resultados en la investigación en el centro Karratha.

Gaines dijo que Fortescue tenía muchas habilidades en automatización, tenía una sólida cultura de innovación y podía ver "lo que ocurrirá en el futuro con la automatización".

Ella dijo que era solo una cuestión de tiempo antes de que los automóviles, autobuses y camiones sin conductor operaran en vías públicas, pero la transición requeriría una inversión significativa en infraestructura.

La investigación en Karratha comenzará con la prueba de un bus autónomo similar al operado por el RAC en pruebas en Perth.

Fortescue dijo que la infraestructura de Karratha, que incluye rotondas, semáforos y el distrito central de negocios, proporcionó un campo de pruebas adecuado.

Iron Bridge, el nuevo proyecto

MINING WEEKLY

Fortescue Metals está "entusiasmado" con el potencial nuevo proyecto de 10Mt en Pilbara. El gigante del hierro está trabajando con sus socios en el proyecto de magnetita Iron Bridge para hacer avanzar el proyecto hacia una decisión final de inversión.

El director de oper aciones, Greg Lilleyman, dijo  que la operación propuesta de diez millones de toneladas al año era una inversión futura "significativa posible" para Fortescue y sus socios Fermosa Group y Boasteel .

“Estamos en las discusiones finales con nuestros socios de empresas conjuntas, y tenemos un largo historial de trabajo en este proyecto para continuar con el riesgo de la planta.

"Estamos muy entusiasmados con el proyecto y las oportunidades que puede brindar si hubo una decisión final de inversión positiva", dijo Lilleyman.

Mientras tanto, Fortescue se está centrando en el desarrollo de sus $ 1.3 mil millones en  Eliwana Mine y en el proyecto de ferrocarril, en la región de Pilbara.

El proyecto incluirá una nueva infraestructura e instalaciones de procesamiento de mineral seco de 30 millones de toneladas al año, así como una línea ferroviaria de 143 km .

Se espera que la producción comience en diciembre de 2020 y que la mina introduzca un producto con un grado de hierro del 60% en la cartera de Fortescue para la segunda mitad de 2019.

Eliwana esta destinado a reemplazar el tonelaje de la operación Firetail, para mantener la producción anual de Fortescue. Y Lilleyman señaló que existe la posibilidad de obtener un tonelaje adicional de Firetail.

"Firetail tendrá una transición ordenada [a cuidado y mantenimiento ], no se reducirá. Pero habrá una oportunidad a fines del próximo año para mantener parte de ese volumen, si hay una apertura en el mercado, una vez que Eiliwana esté en funcionamiento ”, dijo Lilleyman. 

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